Portraits

© Céline Duguey
Jean-Pierre Richard
Ingénieur éthologue
Il a reçu, le 9 décembre dernier, le cristal du CNRS. Cette distinction récompense des ingénieurs, techniciens et administratifs qui contribuent à l’avancée des savoirs.

« J’écris des programmes informatiques pour étudier les comportements animaux »

Jean-Pierre Richard était ingénieur de recherche au laboratoire éthologie animale et humaine de l’Université de Rennes 1 jusqu’à son départ en retraite en décembre dernier.

 

J’écris des programmes informatiques adaptés à l’étude des comportements animaux. J’ai commencé à la Station biologique de Paimpont, avec un logiciel qui analyse les vocalisations des singes, car ces sons ont un rôle primordial dans la vie sociale des animaux (lire ci-contre). Autre exemple, j’ai mis au point un olfactomètre à blattes. Cet instrument mesure la réaction de ces insectes à différentes phéromones, des molécules chimiques qui leur servent à communiquer. Il est utilisé par une équipe qui travaille sur le grégarisme de ces cafards. Le dernier programme en date sert à mesurer l’activité des cailles : c’est un système d’analyse d’images qui repère à chaque instant la position et les mouvements des cailleteaux dans la cage. Les programmes d’analyse d’images existent dans le commerce, mais ils ne sont jamais adaptés aux cas particuliers. Pour les cailles, il faut prendre en compte leur croissance, les différences de taille entre individus...

Écrire un programme peut aller assez vite, entre deux et trois semaines. Mais chaque fois qu’un nouveau sujet est abordé, je dois comprendre le problème pour trouver des solutions efficaces... et rapides ! Je m’intéresse plus aux questions posées qu’aux espèces elles-mêmes. Les cailles nous permettent d’étudier le comportement maternel, mais nous pourrions très bien le faire avec des chimpanzés. Et le sens de l’orientation chez la blatte pourrait ressembler au nôtre : les animaux ne font pas que des choses simples ! »

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Propos recueillis par
Céline Duguey

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