Un inventaire unique pour des millions d’espèces

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février 2013
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Ils mesurent tout au plus quelques millimètres mais ont donné naissance aux imposantes falaises d’Étretat ! Les protistes sont des organismes composés d’une seule et unique cellule, dotée d’un noyau contenant leur ADN.

Apparus sur la Terre il y a plus de 800 millions d’années, ils se sont complexifiés pour donner, entre autres, les plantes et les animaux que nous connaissons, et ont, au cours des temps géologiques, bâti de gigantesques gisements diversifiés : craie, pétrole... Présents dans tous les écosystèmes, notamment dans le plancton marin, il en existerait des dizaines de millions d’espèces différentes, dont seules 75000 sont aujourd’hui décrites et formellement nommées. Pour combler ce manque, des chercheurs de vingt-quatre pays ont lancé un vaste programme de classification, dans le cadre du Consortium for the Barcoding of Life, qui recense depuis plus de dix ans la biodiversité terrestre. En utilisant les dernières techniques de séquençage ADN, l’objectif est d’associer, pour chaque espèce, une signature génétique, un nom et une photo, au sein d’une immense bibliothèque numérique. Un travail de titans, qui pourrait prendre une vingtaine d’années !

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